Где кончается вода, там кончается земля - гласит восточная пословица. Вода по праву была синонимом жизни, но она, же веками оказывалась средством жесточайшей эксплуатации народных масс.

Вот как описывает Геродот положение среднеазиатских крестьян за два тысячелетия до наших дней: "...Летом, во время посевов проса и кунжута, они терпят нужду в воде. Поэтому, когда у них нет воды, они с женами своими отправляются в Персию, становятся у дверей царского дворца и рыдают с воплем. Царь, видя крайнюю нужду просящих, велит открыть шлюзы, ведущие в их равнину. Когда земля их насытится водою, шлюзы запираются снова... Царь сверх обычной подати взимает большие деньги за открытие шлюзов".

Исчезнувшие цивилизации

Сухие ложа каналов, заиленная паутина оросителей, мертвые руины городов и селений невольно наталкивают на вопрос: что же являлось причиной гибели далеких цивилизаций, возникших на основе орошаемого земледелия?

В литературе нередко можно встретить мнения, что гибель древних оазисов обусловлена катастрофическими изменениями климата, наступлением пустынных песков. Спору нет, климатические колебания влияли на развитие отдельных регионов. Но в глобальном масштабе причина упадка цивилизаций и ирригационных культур давнего прошлого была совершенно иного — социального характера.

Исследования археологов и историков в тех районах мира, которые справедливо называют колыбелью человеческой культуры, полностью подтверждают вывод Ф. Энгельса о том, что достаточно бывало одной опустошительной войны, чтобы обезлюдить страну и уничтожить ее цивилизацию на сотни лет.

Именно социальные потрясения вызвали опустошение оазисов, миграцию земледельческого населения, что и привело к наступлению и развитию пустынных ландшафтов. "Главной причиной исчезновения оседлых поселений, — подчеркивает видный советский географ, академик Л. С. Берг, - были войны. В XIII столетии Чингисхан и его преемники разрушили ряд городов в Туркестане и Передней Азии, уничтожили громадные ирригационные сооружения, перебили массу народа. Вследствие разрушения оросительных каналов население, лишенное возможности поддерживать свое существование, частью вымерло, частью разбежалось".

Упадок искусственного орошения и запустение цветущих оазисов Хорезма, Нижнего Зеравшана, Сурхандарьи и Ферганы обусловлены прежде всего социально-экономическими факторами — жесточайшей эксплуатацией народов, племенными распрями, войнами, феодальной раздробленностью и враждой. Интересы орошаемого земледелия требовали сильной централизованной власти, а как раз она-то при феодализме и была утрачена.

Эти выводы становятся еще более убедительными, если принять во внимание, что вряд ли найдется на земле другой вид человеческой деятельности, требующий столь гигантских трудовых затрат, как строительство и реконструкция гидротехнических сооружений и уход за ними. Недаром еще в начале XIX века за титанический объем работ по ежегодной очистки громадных искусственных рек Хивинский оазис называли "маятной землей".

"Для подчистки, углубления и расширения ханских, или главных каналов, а также для копания новых,— писал в 1838 году Земледельческий журнал, — ежегодно высылаются в начале весны собранные со всего ханства рабочие... Рабочие разделяются, смотря по числу работ, на несколько частей и, очередей. Каждая очередь обязана пробыть на работе 15 дней... Отставших в работе наказывают жестоко; были примеры, что забивали их палками до смерти".

Насколько велик и тяжел был труд по очистке каналов от илистых и песчаных наносов, по строительству новых оросителей, каналов и дамб, можно судить по таким данным. Даже в начале XX века на эту работу в Хивинском оазисе приходилось около 43 процентов всех трудовых затрат земледельческого хозяйства. А ведь ежегодно треть оросительной сети приходила в негодность. Значит, каждые три года всю сеть как бы приходилось строить заново. Заметим, что в описываемый период уже имелись удобные железные инструменты и отдельные средства механизации. Можно только догадываться, каковы же были масштабы труда ирригаторов далекого прошлого.

...Ничуть не преувеличивая, мы назвали выдающиеся гидротехнические сооружения древности грандиозными памятниками труду и таланту многих поколений ирригаторов. Но это не только памятники. Среди них немало и таких, которые, будучи восстановлены и реконструированы, и теперь служат свою добрую службу, неся живительную влагу на наши поля. И хотя мы сегодня вооружены новейшими научными методами и могучей техникой, никак нельзя пренебрегать опытом древних мастеров. Ведь без него, без уходящих во тьму веков истоков своеобразной эстафеты навыков и знаний были бы невозможны и впечатляющие достижения современной мелиорации.