"В отличие от долины Нила, где река сама выходила из берегов и заливала поля, здесь для того, чтобы провести воду, необходим был тяжелый труд и разные приспособления" — эти слова "отца истории" Геродота весьма правдиво передают сущность мелиоративных работ в другом древнем очаге цивилизации — Месопотамии, или Двуречье.

Развитие орошения

Аналогичную оценку развития орошения и создания высокой культуры в долине Тигра и Евфрата дают историки нашего времени. "Если Египет, — отмечает Л. И. Мечников, — это цветущий оазис, отделенный от остального мира песчаными пустынями, скалистыми пространствами, морями и обширными болотами, то совсем другой характер имеет область рек Тигра и Евфрата, которую можно сравнить с блестящей вставкой в драгоценной мозаичной картине".

Реки Тигр и Евфрат, долины которых стали еще одной колыбелью человеческой цивилизации, начинают свой путь близко одна от другой на Армянском нагорье. Но здесь, в верховьях, "не было тех физико-географических условий, которые могли бы дать развитие зародышам культуры". Земли же средней и южной частей Двуречья орошались разливами Тигра и Евфрата, и поэтому тут, издавна селились люди.

Обитатели Южного Двуречья еще в IV тысячелетии до н. э. строили на холмах, которые не затоплялись во время заливов реки, хижины из глины и тростника и занимались примитивным земледелием, скотоводством, рыбной ловлей. Им удалось превратить пустыню в одну из самых богатых и обильных областей в мире, искусно регулируя течение рек и равномерно распределяя живительную влагу при помощи каналов и плотин по всей местности. Задача осложнялась тем, что знойное солнце долины превращало плодородную землю на возвышенных местах в растрескавшуюся каменную твердь, а в низинах, где вода застаивалась, появлялись тропические болота.

Тяжким трудом многих поколений создавалась сложная сеть водных сооружений, регулирующих паводок рек и обеспечивающих запас воды на сухое время года. Гидротехнические сооружения обеспечивали равномерное орошение полей и в то же время предохраняли почвы от заболачивания. Во время паводка излишние воды отводились в пруды, а в сухое время года влага по каналам подавалась на поля, которые, чтобы предохранить их от затопления, окружали земляными дамбами.

Как и в Египте, проведение крупных оросительных работ требовало объединения отдельных общин. Так, в Месопотамии возникло множество городов-государств.